Los documentos revelan las luchas internas de la NASA sobre el cambio de nombre del Telescopio Webb


El telescopio espacial James Webb, que se muestra aquí empaquetado para su envío al sitio de lanzamiento el año pasado, fue diseñado para explorar el universo primitivo.Crédito: Chris Gunn/NASA

Documentos internos de la NASA obtenidos naturaleza Revela nuevos detalles sobre Investigación de la agencia el año pasado a si cambiar el nombre del telescopio espacial pionero James Webb (JWST). Un grupo de astrónomos encabezó una petición comunitaria para cambiar el nombre, alegando que el telescopio del mismo nombre, el exjefe de la NASA James Webb, fue cómplice de la persecución y despido de empleados federales homosexuales y lesbianas durante su carrera en el gobierno de EE. 1950 y 1960.

en septiembre, La NASA anunció que no cambiará el nombre Del telescopio, porque no tiene evidencia para respaldar las afirmaciones. Pero la controvertida agencia no publicó un informe que resuma su investigación o toma de decisiones.

Documentos internos obtenidos naturaleza Otros a través de solicitudes de Libertad de Información (FOI) muestran que, al tomar su decisión, la agencia estaba al tanto de un fallo de apelación de 1969 que indicaba que era costumbre en la NASA separar a las personas por sospecha de su orientación sexual. El caso se refería a un ex empleado de la NASA que fue despedido en 1963 porque los supervisores pensaron que era homosexual. Esto fue cuando Webb dirigía la agencia.

El historiador jefe interino de la NASA, Brian Odom, dice que no ha encontrado ninguna información en los archivos de la NASA que indique que expulsar a las personas debido a su orientación sexual era una política de la agencia bajo Webb. Él y el historiador contratado, que no ha sido identificado, visitarán pronto otros archivos históricos para profundizar en la historia de Webb. Estos archivos se han cerrado debido a la pandemia de COVID-19, pero volverán a estar abiertos en las próximas semanas. Odom dice que compartirá información sobre lo que los historiadores han encontrado con la comunidad astronómica.

Pero los nuevos documentos de FOI arrojan luz sobre cómo la NASA ha investigado el asunto hasta ahora. La correspondencia por correo electrónico «pinta una imagen cruda de cómo los astrónomos fuera de la comunidad LGBTQ+ rechazan las experiencias de sus colegas homosexuales y deja en claro que la discriminación contra las personas homosexuales todavía existe y es saludable en la astronomía actual», dicen los cuatro astrónomos que lideraron la comunidad. petición. Ellos son Lucian Woukekes en el Planetario Adler en Chicago, Illinois. Chanda Prescod-Weinstein de la Universidad de New Hampshire en Durham; Brian Nord del Laboratorio Nacional de Aceleradores Fermi en Batavia, Illinois; y Sarah Tuttle de la Universidad de Washington en Seattle.

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agencia influyente

Webb dirigió la NASA entre 1961 y 1968, cuando el programa Apolo para enviar astronautas a la Luna estaba en su apogeo. Murió en 1992. Otro exadministrador de la NASA, Sean O’Keefe, nombró al telescopio en honor a Webb en 2002 en reconocimiento a su liderazgo en el gobierno y su compromiso de hacer de la ciencia una parte esencial de la agencia. «No habríamos llegado a la luna como lo hicimos en 1969 si no fuera por su liderazgo», dice Barbara Webb, el yerno de James Webb. «Y el telescopio es un instrumento maravilloso, y el mayor instrumento científico y de ingeniería jamás creado, tan apropiado que lleva su nombre».

Barbara Webb dice que su familia no cree que James Webb haya discriminado a nadie. «No creo que decir que es un intolerante sea de ninguna manera exacto», dice ella. «Era más honesto que nadie que haya conocido».

Algunos astrónomos han argumentado que, independientemente de las creencias personales de Webb, el telescopio debería haber cambiado de nombre porque era un funcionario de alto rango, y por lo tanto tuvo un impacto, en un momento en que el gobierno federal de los EE. UU. identificaba y despedía sistemáticamente a los empleados por sospechas de homosexualidad. Este período histórico, conocido como Lavender Scare, comenzó en el Departamento de Estado de EE. UU. alrededor de 1950, cuando Webb era el segundo funcionario allí.

El director espacial James E.  Webb ante el Comité Espacial del Senado.

James Webb fue director de la NASA desde 1961 hasta 1968.Crédito: Bettmann/Getty

Controversia de las relaciones Conversaciones más amplias Sobre las implicaciones de nombrar edificios, naves espaciales y otras cosas con el nombre de personas o conceptos que tienen una historia compleja. Lanzado en diciembreEl JWST de 10.000 millones de dólares estadounidenses es un observatorio histórico respaldado por la NASA, así como por las agencias espaciales europea y canadiense. El telescopio, que se espera que realice sus primeras observaciones científicas a más tardar en junio, está diseñado para Un compañero de galaxias cerca del amanecer de la historia y explorar otras fronteras cósmicas. Su nombre dominará las publicaciones astronómicas en los próximos años.

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El actual administrador de la NASA, Bill Nelson, ha optado por mantener el nombre. No hizo otras declaraciones.

resultados preocupantes

Los nuevos documentos de FOI son solo un vistazo parcial al proceso de toma de decisiones de la NASA (consulte el PDF en Información complementaria a continuación; naturaleza Además de los detalles redactados de un ex pasante de la NASA para preservar la privacidad de la persona). Incluye correspondencia entre empleados de la NASA sobre la investigación de la agencia sobre Webb del 1 de enero al 13 de octubre del año pasado. naturaleza Hizo su pedido porque la agencia dio a conocer pocos detalles sobre su decisión en septiembre.

Aunque los documentos revelan que las decisiones clave se tomaron en reuniones en lugar de por correo electrónico, todavía muestran a los funcionarios de la agencia luchando por investigar las acusaciones y controlar los mensajes públicos sobre la controversia. Ya en abril de 2021, un investigador externo señaló una versión de un fallo judicial de 1969 a los funcionarios de la NASA. Así se afirmó en el caso de Clifford Norton, quien apeló su expulsión de la NASA por «conducta inmoral, indecente y vergonzosa». En la decisión, el presidente del Tribunal Supremo escribió que la persona que despidió a Norton dijo que era un buen empleado y preguntó si había alguna forma de mantenerlo en el negocio. Quien lo consultó en la oficina de personal le dijo que era «una costumbre dentro de la agencia» despedir a las personas por «comportamiento homosexual».

«Creo que encontrará este párrafo inquietante», escribió el investigador externo a Eric Smith, científico del programa JWST de la NASA en Washington, DC. «La frase ‘costumbre dentro de la agencia’ suena muy mal».

«Esto demuestra que la NASA ha decidido que excluir a los empleados homosexuales sería su política. Tuvieron la opción durante el mandato de Webb como administrador de establecer o cambiar esta política», dice el libro blanco preparado dentro de la NASA, que se describió como no destinado a la publicación. .

También en abril, según mostraron los correos electrónicos, Paul Hertz, jefe de la división de astrofísica de la NASA, se puso en contacto con más de una docena de miembros de la comunidad de astrofísica para pedirles su opinión sobre un posible cambio de nombre para el telescopio. «Nadie dijo que estarían decepcionados si no cambiábamos el nombre», escribió Hertz a su gerente. Sin embargo, ninguno de ellos era miembro conocido de la comunidad LGBT+, escribió Hertz.

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Cuando se le preguntó acerca de esto antes naturalezaHertz dijo que ha tenido muchas conversaciones sobre el tema con «miembros de muchas comunidades, incluso de LGBTQ+».

no hay justificación

En octubre, después de que la NASA anunciara que no cambiaría el nombre del telescopio, Hertz resumió la reacción de la comunidad en un correo electrónico a otro empleado de la NASA: «El problema para la mayoría de la comunidad astrofísica no es la decisión en sí, sino la falta de fundamento para explicar por qué esa es la decisión». (Para algunas personas, el problema es la decisión)». naturaleza. “Este no es el tipo de proceso transparente que da confianza a la comunidad externa”, escribió.

Walkowicz y sus colegas van mucho más allá. “Esto es un perjuicio para una comunidad a la que hemos dedicado tanto tiempo y estamos entusiasmados”, dicen.

En noviembre, el Comité Asesor Astrofísico, un grupo de investigadores independientes que asesora a la NASA, Pidió a Hertz un informe escrito sobre la decisión de la NASA. «La justificación y la interpretación proporcionadas por la agencia fueron totalmente inadecuadas, opacas y no informativas en relación con la decisión de nomenclatura comunicada a la comunidad astronómica y otras partes interesadas en relación con el telescopio espacial James Webb», escribió el panel. Ella aún no ha recibido tal informe.

En su sitio web y en otros lugares, la NASA afirma que apoya la diversidad, la igualdad, la inclusión y la accesibilidad. “NASA está totalmente comprometida a involucrar y empoderar por completo a una amplia gama de personas, organizaciones, capacidades y activos porque sabemos que esto nos permite llegar mejor a todos y todo lo que necesitamos para cumplir mejor nuestras misiones”. Política estados

La divulgación de la decisión de la NASA sobre el JWST llega en un momento de creciente preocupación por la forma en que la agencia trata los problemas de identidad. A principios de este mes, el personal del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la agencia en Greenbelt, Maryland, Se les dijo que ya no podrían incluir pronombres, como ella/él o ellos/ellos, en sus nombres para mostrar en los sistemas informáticos de la agencia. Después de que se discutió el movimiento en Reddit y la comunidad astronómica reaccionó negativamente en otras plataformas sociales, La NASA emitió un comunicado Los empleados pueden continuar Para incluir pronombres en sus bloques de firma de correo electrónico.

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