Las escenas del desastre aumentan las apuestas para las negociaciones del río Colorado

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LAS VEGAS — Los administradores del agua responsables de dividir el menguante suministro del río Colorado pintan un panorama sombrío. Un río en crisisAdvirtió que las granjas y las ciudades en Occidente podrían enfrentar una escasez sin precedentes y que se deben cambiar las viejas reglas que rigen cómo se comparte el agua.

Funcionarios estatales y federales dicen que años de consumo excesivo chocan con hechos crudos Cambio climáticoEmpujar los embalses del río Colorado a niveles peligrosamente bajos pronto podría impedir que las principales represas del río suministren agua a millones de personas en el suroeste.

Las autoridades temen un «día del juicio final total» para el río Colorado afectado por la sequía

El gobierno federal ha emitido un llamado a siete estados del oeste que dependen del agua del río Colorado Reducir el uso 2 a 4 millones de acres-pie, aproximadamente un tercio del flujo promedio anual del río, para tratar de evitar consecuencias tan nefastas. Pero los estados han fallado hasta ahora Llegar a un acuerdo voluntario Y cómo hacerlo, el Ministerio del Interior podría imponer recortes unilaterales en los próximos meses.

«Sin una acción inmediata y decisiva, las elevaciones de los lagos Powell y Meade podrían forzar el cese de las operaciones del sistema», dijo el viernes Tommy Beaudreau, subsecretario del interior, en una conferencia de funcionarios del río Colorado. «Esta es una situación intolerable y no permitiremos que suceda».

Muchos funcionarios estatales del agua temen que ya se esté acabando el tiempo.

Ted Cook, gerente general del Proyecto de Arizona Central, que suministra agua del río Colorado al centro de Arizona, dijo que existe una «posibilidad real de un estanque muerto efectivo» dentro de los próximos dos años. Eso significa que las represas Glen Canyon y Hoover, que crearon embalses en el lago Powell y el lago Mead, podrían bajar los niveles de agua lo suficiente como para convertirse en una barrera para el suministro de agua a ciudades y granjas en Arizona, California y México.

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«Durante partes del año, es posible que no podamos llevar agua a las dos presas en los embalses más grandes», dijo Cook. «Está en nuestra puerta».

El sombrero de vaquero ocasional es visible en la multitud de pie dentro del Caesars Palace, una crisis que se cierne sobre la reunión anual de funcionarios del agua. Los organizadores dijeron que era la primera vez que se agotaban las entradas para la conferencia y que la amenaza de una escasez masiva se avecina a medida que los administradores estatales del agua, las tribus y el gobierno federal se reúnen para descubrir cómo reducir el uso a un ritmo sin precedentes.

«Puedo sentir la tensión y la incertidumbre en esta sala y en la cuenca», dijo Kamil Kalimlim Dudan, comisionado de la Oficina de Rescate.

El río Colorado está en crisis y empeora cada día

En última instancia, las negociaciones deberían reducirse a aquellos en áreas urbanas de rápido crecimiento versus aquellos en comunidades agrícolas que producen vegetales de invierno. En el complejo mundo de los derechos de agua, las fincas a menudo tienen prioridad sobre las ciudades porque tienen un uso a largo plazo del agua del río. A diferencia de las negociaciones anteriores, los administradores del agua ahora esperan que los recortes afecten incluso a los usuarios de agua más antiguos.

Los estados en la cuenca superior del río Colorado (Colorado, Nuevo México, Utah y Wyoming) son difíciles de decir cuánto pueden recortar porque dependen menos de las asignaciones de los embalses y los caudales variables de los ríos. Los estados de la cuenca baja de California, Arizona y Nevada también usan la mayor cantidad de agua.

«En la cuenca superior, tomamos el 80 por ciento y la Madre Naturaleza nos da el 30», dijo Gene Shawcroft, presidente de la Comisión del Río Colorado de Utah. «Esos son algunos de los desafíos con los que luchamos».

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El gobierno federal había fijado un plazo de agosto para que los estados llegaran a un acuerdo voluntario sobre los recortes, pero ese plazo pasó sin un acuerdo. Algunos funcionarios estatales aquí culpan a la administración Biden. Dijeron que la prisa por llegar a un acuerdo se evaporó cuando quedó claro este verano que el gobierno federal no estaba dispuesto a imponer recortes unilaterales.

Ahora, la administración de Biden ha lanzado una nueva revisión ambiental para analizar la distribución del río Colorado durante las condiciones de escasez de agua. Los administradores del agua esperan tener más claridad sobre lo que los estados pueden proporcionar para fines de enero. En el verano, se espera que el gobierno federal defina su poder para imponer recortes unilaterales.

«Desafortunadamente, es un año más tarde de lo que necesitábamos», dijo Cook en una entrevista.

En todo el oeste, la sequía ya ha llevado a números récord Pozos secos en CaliforniaGrandes extensiones de tierras de cultivo se ven obligadas a dejar en barbecho y los propietarios deben controlar su tamaño regar sus céspedes. Esta semana, un importante proveedor de agua en el sur de California Se declara emergencia regional por sequía También pidió a las regiones que dependen del agua del río Colorado que reduzcan sus importaciones.

Ha habido problemas en el río durante muchos años. Durante la mayor parte de las últimas dos décadas Grave sequía Durante siglos en la región, los estados de la cuenca del río Colorado tomaron más agua del río de la que producía, drenando embalses que actúan como amortiguadores durante tiempos difíciles. El flujo anual promedio del río durante ese período fue de 13,4 millones de acres-pie, y los usuarios descargaron un promedio de 15 millones de acres-pie al año, dijo James Prairie, jefe del Grupo de Investigación y Modelado de la Oficina de Recuperación.

En 1999, los dos embalses más grandes del país, el lago Mead y el lago Powell, contenían 47,6 millones de acres-pie de agua. Eso es alrededor de 13,1 millones de acres-pie, o el 26 por ciento de su capacidad. Un acre-pie equivale a 326 000 galones, o un pie de agua, suficiente para cubrir un acre de tierra.

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En julio, los funcionarios federales predijeron que el nivel del agua del lago Powell podría caer hasta el punto en que la planta hidroeléctrica dentro de la presa Glen Canyon ya no podría generar electricidad, lo que imposibilitaría el suministro de las cantidades. Agua de la que dependen los estados del sudoeste. Los administradores del agua dicen que es posible un «charco de la muerte» similar en el lago Mead dentro de dos años.

«Estos embalses nos han servido durante 23 años, pero ahora los estamos llevando al límite», dijo Prairie.

Consecuencias del cambio climático: una Oeste caliente y secoDe donde el piso absorbe la mayor parte de la escorrentía nieve de la montaña Antes de llegar a los embalses, el pasado no es una guía útil para el futuro del río. Incluso más años nevados ahora ven menos escorrentía, dijo.

«El desempeño de esa carrera es clave para estar alerta y, francamente, asustado», dijo.

Los administradores del agua dicen que la mayoría de los cortes caerán en los estados del sur, incluidos Arizona y California, donde las grandes áreas agrícolas utilizan una gran parte del suministro disponible. Los estados, que reciben agua a través del lago Mead y la presa Hoover, enfrentan el mayor riesgo si los embalses caen a niveles peligrosos, dijo John Entzminger, gerente general de la Autoridad del Agua del Sur de Nevada.

«Si no puedes conseguir agua a través de la Presa Hoover, eso es un suministro de agua para 25 millones de estadounidenses», dijo.

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