La brillante Serena Williams supera un tibio comienzo para deleitar a los fanáticos del US Open | Serena Williams

as Serena Williams Tratando desesperadamente de arrastrarse a través del primer set del partido que podría haber sido el final, luchó muy duro. Se había visto envuelta en un juego de servicio sin fin en 5-3 y solo podía luchar para aguantar. Eventualmente enfrentó su cuarto punto de quiebre en el juego, ya que la presión aumentaba con cada punto. Y luego, como tal, devolvió la cancha de Arthur Ashe al pasado: un as, un as, un servicio sin devolución. Designacion. Williams caminó hacia su asiento, apretó los puños y rugió hacia el cielo.

El servicio, la lucha y el comportamiento han sido algunos de los hitos clave en el tenis durante dos décadas y media. Después de estas semanas, es probable que nunca más se vuelvan a ver.

Si había alguna duda sobre el significado de la inminente partida de Williams, el espectáculo que la recibió al llegar al Arthur Ashe Stadium para su posible final del torneo la llevó a casa. Mike Tyson se sentó junto a Martina Navratilova. Gladys Knight apareció en el tren de medianoche a Georgia tocando de fondo. En el palco de boxeadores de Williams, su hija, Olympia, apareció en las gradas con cuentas en las trenzas, un momento perfecto.

Después de que Danka Kovinić se dirigiera al Arthur Ashe Course para aplaudir en relación con el golf, la entrada de Williams fue precedida por un video narrado por Queen Latifah. Entró con un atuendo que brillaba de pies a cabeza en diamantes, desde su cabello hasta la deslumbrante capa que la seguía a la corte. Tanto los diamantes de Kanye West de Sierra Leona como un rugido ensordecedor del público sonaron su llegada. Mientras calentaban, las pantallas alrededor del estadio Arthur Ashe decían «El más grande de todos los tiempos» y el locutor relataba los logros de Williams en detalle.

Al participar en los partidos más importantes del mundo, Williams se ha abierto camino al borde del abismo y ha ganado los cuatro Grand Slams simultáneamente. En el apogeo de su fuerza, cuando Dominación era su segundo nombre, su fuerza mental era incomparable. Pero ella nunca ha experimentado algo como esto, jugando con el conocimiento de que este es el final.

Bajo esa presión, lo hizo bien y mucho mejor que en sus últimas salidas. Naturalmente, sus nervios estuvieron presentes desde el principio y falló dos veces en el partido inaugural. Incluso después de que inmediatamente condujo un descanso, no pudo calmarse. Cada rugido de la audiencia al principio sonaba como un recordatorio no deseado de la importancia de este momento, y con su mano delantera goteando un paso en falso involuntario, al principio parecía abrumada por el asunto.

Pero Williams se negó a terminar su carrera con una derrota en la primera ronda. Ha tenido muchos problemas en los últimos meses, ganando solo una vez en los tres eventos individuales anteriores y siendo derrotada 6-4, 6-0 por Emma Radocano hace dos semanas en Cincinnati. «Estaba realmente emocionada en Toronto y Cincinnati», dijo después. «Fue muy difícil. No digo que no sea difícil ahora. Todavía es muy difícil porque me encanta estar allí».

Gayle King entrevista a Serena Williams en la cancha después de su victoria.
Gayle King entrevista a Serena Williams en la cancha después de su victoria. Foto: Justin Lin/EPA

Su desesperación por terminar su carrera con una nota positiva era palpable. Podía escuchar los pasos de sus pequeños pies gritando en el campo durante cada punto, los tiros que caían que la perseguían en el sprint perfecto y los gruñidos que impregnaban cada momento importante. Desde su cuadro de jugadoras, Rennae Stubbs, su nueva asesora de tan solo un torneo, ha aprovechado las nuevas reglas de entrenamiento para expresar afirmaciones positivas por todo lo alto.

En medio de los gritos incesantes de la multitud, Kovinich brilló y estuvo presente, molestando a Williams con su consistencia, longitud y primer servicio en auge. Pero después de su tibio comienzo, Williams encontró lentamente su servicio y los puntos gratis que abrió. Se recuperó de una avería para ganar el primer set y luego, después de luchar duro con los golpes de derecha y los errores fluyendo libremente, comenzó a descargar con mayor libertad. Al final del partido, estaba jugando como siempre debía, afirmándose desde detrás de la línea de fondo.

Hubo un tiempo, no hace mucho, en que cada victoria de Williams era predecible. Qué rápido cambian las cosas. Cuando Williams abordó su victoria, hizo una observación completamente diferente a su aspecto habitual. «Todo es un bono para mí», dijo. Por parte del público, el sentimiento fue mutuo. Cuando llegué al punto de partido, casi todos los fanáticos de Arthur Ashe se pararon y vieron el último punto completo de pie, levantando el cuello para ver por última vez a Williams en pleno apogeo.

Después de una carrera que superó las expectativas, Williams ha logrado demasiado para creer en sí misma cuando se enfrente a Annette Kontaveit, la jugadora número 2 del mundo fuera de forma. Y te dirigirás a su partido de segunda ronda decidido a crear al menos un último momento característico. Incluso ahora, a la edad de 40 años, con sus luchas recientes, es difícil cuestionar su capacidad para hacerlo.

Después de la victoria, Williams permaneció en la corte para la fiesta donde hablaron Gayle King y Billie Jean King y se reprodujo un video narrado por Oprah. Olympia, el esposo de Williams, Alexis Ohanian, y su hermana, Isha, estaban junto a la corte. Williams se dirigió a la audiencia y, en medio de sus comentarios, enfatizó sucintamente por qué esto es tan importante. «Solo quiero que la gente se sienta inspirada», dijo Williams. «Soy de Compton, California. Y lo logré».

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